L'astronomie

Sedna, la dixième planète du système solaire?

Sedna, la dixième planète du système solaire?

Des chercheurs parrainés par la NASA ont découvert l'objet le plus éloigné en orbite du Soleil. C'est un mystérieux corps semblable à une planète aux confins du système solaire, qui est trois fois plus éloigné de la Terre que Pluton.

Le Soleil apparaît si petit à cette distance qu'il pourrait être complètement recouvert de la tête d'une épingle. L'objet, appelé Sedna par la déesse inuit des océans, est à 13 milliards de kilomètres (8 milliards de miles), aux extrémités du système solaire.

Il s'agit, très probablement, de la première observation de l'hypothétique «nuage d'Oort», un site super éloigné où se trouvent de petits corps glacés qui fournissent des comètes qui traversent la Terre. D'autres caractéristiques notables de Sedna sont sa taille et sa couleur rougeâtre. Après Mars, c'est le deuxième objet le plus rouge du système solaire. Sedna est estimée à environ les trois quarts de la taille de Pluton.

Sedna est certainement le plus grand objet trouvé dans le système solaire depuis la découverte de Pluton en 1930. Brown, avec les Drs. Chad Trujillo de l'Observatoire Gemini, Hawaï, et David Rabinowitz de l'Université Yale à New Haven, ont trouvé l'objet de type planète, ou planétoïde, le 14 novembre 2003. Les chercheurs ont utilisé le télescope Samuel Oschin de 48 pouces à l'Observatoire de Caltech à Palomar près de San Diego.

Quelques jours plus tard, des télescopes au Chili, en Espagne, en Arizona et à Hawaï ont observé l'objet. Le nouveau télescope spatial Spitzer de la NASA l'a également recherché. Sedna est extrêmement éloignée du Soleil, dans la région la plus froide de notre système solaire, où les températures n'atteignent jamais 240 degrés Celsius en dessous de zéro. Le planétoïde est encore plus froid car il ne s'approche que brièvement du soleil pendant son orbite solaire de 10 500 ans. Dans sa plus grande distance, Sedna est à 130 milliards de kilomètres (84 milliards de miles) du Soleil, 900 fois la distance de la Terre au Soleil.

Les scientifiques ont utilisé le fait que même le télescope Spitzer n'était pas en mesure de détecter la chaleur d'un objet aussi éloigné et froid, pour déterminer qu'il devait avoir un diamètre inférieur à 1700 kilomètres, ce qui est inférieur à Pluton.

En combinant les données disponibles, la taille de Sedna a été calculée à mi-chemin entre Pluton et Quaoar, un petit planétoïde découvert par la même équipe en 2002. L'orbite elliptique de Sedna ne ressemble à rien de ce que les astronomes avaient vu auparavant. Il ressemble aux orbites prévues pour les objets trouvés dans le nuage hypothétique d'Oort, une réserve éloignée de comètes.

Mais Sedna est 10 fois plus proche que la distance prévue pour le nuage d'Oort. Les astronomes pensent que ce «nuage d'Oort interne» aurait pu se former il y a des milliards d'années lorsqu'une étoile colorée a traversé le Soleil, entraînant certains corps semblables à des comètes. L'étoile aurait été suffisamment proche pour être plus brillante que la pleine lune et aurait été visible pendant la journée dans le ciel pendant 20 000 ans. Pire encore, cela aurait déplacé les comètes au-delà dans le nuage d'Oort, conduisant à une pluie intense de comètes qui aurait pu faire disparaître certaines ou toutes les formes de vie qui existaient sur Terre à ce moment-là. Il existe des preuves indirectes que Sedna a une lune. Les chercheurs espèrent vérifier cette possibilité avec le télescope spatial Hubble de la NASA.

Sedna s'approchera de la Terre dans les années à venir, mais même dans son approche maximale, dans environ 72 ans, elle sera loin, bien plus que Pluton. Ensuite, vous commencerez votre voyage de retour de 10 500 ans aux confins du système solaire. La dernière fois que Sedna a été vue si près du Soleil, la Terre venait juste de sortir de la dernière période glaciaire. La prochaine fois que je reviendrai, le monde sera peut-être un endroit complètement différent.

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